ruff2.jpgWillie Ruff è stato uno dei pionieri del corno nel jazz, poiché un duo si è esibito in migliaia di scuole e college, ed è stato un ambasciatore internazionale della musica, dall'Africa alla Russia e alla Cina.

Willie è nato nel 1931 a Sheffield AL, nell'area conosciuta come Muscle Shoals, famosa per le cozze d'acqua dolce, WC Handy, Helen Keller e studi di registrazione musicale. Willie era uno degli otto figli e suo padre lasciò la famiglia prima che Willie avesse compiuto un anno. Sua madre morì di tubercolosi quando Willie aveva 13 anni.

Le scuole erano segregate in quel momento e Willie frequentava una scuola povera per neri, ma gli insegnanti apprezzavano la musica. Willie ricorda una visita di WC Handy, che suonava una tromba e spiegava la sua musica agli studenti, e in seguito la scuola aveva un direttore part-time della band. Willie ha iniziato a cantare da bambino e ha imparato a suonare la batteria da un vicino e il pianoforte in chiesa. Ha anche imparato a suonare il "hambone" - usando le mani contro parti del corpo come petto e cosce, una tecnica sviluppata dagli schiavi quando i loro tamburi tradizionali erano fuorilegge.

Dopo la morte di sua madre, Willie andò a vivere con suo padre e frequentò il liceo a Evansville IN. L'anno successivo, nel 1946, all'età di 14 anni, mentì sulla sua età, falsificò la firma di suo padre e si arruolò nell'esercito con l'aspettativa di sviluppare una carriera come batterista. Quando la band aveva troppi percussionisti e i fiati (che suonavano i mellofoni - "corni da becco") erano la sezione più debole, Willie si offrì volontario per imparare a suonare il corno. Ha imparato da solo da un libro di metodo di Oscar Franz, esercitandosi nel locale caldaia.

Quando Willie aveva 16 anni e suonava nella band della segregata base aeronautica di Lockbourne vicino a Columbus OH, iniziò a prendere lezioni da Abe Kniaz, primo corno della Columbus Philharmonic Orchestra. Scoprì di aver usato diteggiature errate e presto migliorò la sua tecnica, la sua conoscenza musicale e altre conoscenze sotto la guida di Kniaz. Fu mentre era di stanza a Lockbourne che Willie incontrò il suo futuro compagno di coppia, Dwike Mitchell. Willie ha anche imparato a suonare il basso su sollecitazione di Dwike e ha conseguito il diploma di liceo.

Willie ha lasciato il servizio per frequentare la Yale University, presso la quale ha conseguito sia lauree che lauree. Dopo aver conseguito il master nel 1954, cercò di ottenere un posto in un'orchestra sinfonica americana, ma scoprì che i musicisti neri non erano ancora i benvenuti in quei ranghi. Invece, ha accettato una posizione con la Tel Aviv Symphony. Non molto prima di partire, gli è capitato di guardare l'Ed Sullivan Show e di vedere non solo la band di Lionel Hampton ma, con sua sorpresa, l'amico Dwike Mitchell al pianoforte. Dopo aver contattato il suo vecchio amico, Willie è stato invitato a unirsi alla band di Hampton e quindi non è mai andato in Israele. Nel 1955, i due amici lasciarono Hampton per formare il Mitchell-Ruff Duo, con Willie al corno e al basso.

Dal 1955, il Duo ha registrato, eseguito e tenuto conferenze sul jazz ampiamente negli Stati Uniti, in Asia, in Africa e in Europa. Aveva il vantaggio, ricorda Willie, di essere il gruppo meno costoso del jazz, e fu quindi prenotato come secondo atto con le migliori e più costose band del giorno - Dizzy Gillespie, Louis Armstrong, Duke Ellington, Count Basie - in Birdland, The Embers, Village Vanguard, Basin Street East e altri importanti locali notturni. Stavano tutti cavalcando la cresta di una delle epoche più popolari del jazz, un'era che si sarebbe presto conclusa con l'avvento del rock e il dominio della televisione.

Alla fine degli anni '1950 fecero un'ampia tournée per un gruppo chiamato Young Audiences, suonando e dimostrando jazz per gli studenti delle scuole elementari e superiori, e dalla metà degli anni '1960 il loro formato principale è stato ed è tuttora il concerto del college. Danno 60 o 70 all'anno nei campus universitari. Fu il Mitchell-Ruff Duo che introdusse il jazz in Unione Sovietica, nel 1959, suonando e insegnando nei conservatori di Leningrado, Mosca, Kiev, Yalta, Sochi e Riga; ed è stato il Mitchell-Ruff Duo a portare il jazz in Cina, nel 1981, suonando e insegnando nei conservatori di Shanghai e Pechino. Prima del primo viaggio Willie imparò da autodidatta il russo, la sua settima lingua, e prima del secondo viaggio imparò il cinese mandarino, permettendo così a se stesso di spiegare ai suoi ascoltatori, nella loro lingua, le radici e il lignaggio del jazz americano, con Dwike che dimostrava sul pianoforte.

Willie è entrato a far parte della facoltà di Yale nel 1971 e ha insegnato Storia della musica, corsi di etnomusicologia, un seminario interdisciplinare sul ritmo e un corso di arrangiamento strumentale. È il direttore fondatore del Duke Ellington Fellowship Program a Yale, un'organizzazione basata sulla comunità che sponsorizza artisti di livello mondiale e si esibisce con studenti di Yale e giovani musicisti del New Haven Public School System. Il programma porta i giganti della musica nera americana a New Haven durante tutto l'anno per insegnare a Yale e nelle scuole pubbliche prevalentemente nere della città: cantanti come Odetta e Bessie Jones, arrangiatori come Benny Carter, ballerini di tip tap come Honi Coles e strumentisti come Charlie Mingus e Dizzy Gillespie.

Le memorie di Willie del 1992, Una chiamata all'assemblea, ha ricevuto il premio Deems Taylor ASCAP. Ha anche scritto molto su Paul Hindemith, uno dei suoi insegnanti a Yale, e sulla sua associazione professionale con i compositori americani Duke Ellington e Billy Strayhorn. Strayhorn ha scritto una suite per corno e pianoforte per Willie e Dwike. Le sue collaborazioni con il geologo di Yale John Rodgers sull'astronomia musicale dello scienziato del XVII secolo, Johannes Kepler, hanno portato a un'importante registrazione "planetaria per l'orecchio" e ampiamente pubblicata su riviste di astronomia internazionali. Willie ha anche scritto sulla musica e sulla danza in Russia e sull'introduzione del jazz americano in Cina. Il cinema è anche un importante strumento di insegnamento per lui, e ha visitato i pigmei della Repubblica Centrafricana, i maestri tamburini di Bali, i membri delle tribù del Senegal e varie altre società remote per realizzare film sulla loro musica e lingua dei tamburi.

Willie è stato eletto membro onorario dell'IHS nel 2001. Nel 2005 lui e Dwike hanno tenuto un concerto travolgente al Northeast Horn Workshop di Purchase NY con l'ex insegnante di Ruff, Abe Kniaz, tra il pubblico. Willie ha detto: "Quante persone si esibiscono in un concerto all'età di 73 anni e hanno il loro insegnante tra il pubblico?" Willie ricorda che gli è stato detto che la musica non significa nulla a meno che non racconti una storia, e questo è ancora il modo in cui la suona.

 

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