ruff2.jpgWillie Ruff war einer der Pioniere des Horns im Jazz, trat als Duo an Tausenden von Schulen und Hochschulen auf und war ein internationaler Botschafter der Musik von Afrika bis Russland und China.

Willie wurde 1931 in Sheffield AL geboren, das in der Gegend liegt, die als Muscle Shoals bekannt ist, berühmt für Süßwassermuscheln, WC Handy, Helen Keller und Musikaufnahmestudios. Willie war eines von acht Kindern, und sein Vater verließ die Familie, bevor Willie ein Jahr alt war. Seine Mutter starb an Tuberkulose, als Willie 13 Jahre alt war.

Die Schulen waren zu dieser Zeit getrennt, und Willie besuchte eine arme Schule für Schwarze, aber die Lehrer schätzten Musik. Willie erinnert sich an einen Besuch von WC Handy, der Trompete spielte und den Schülern seine Musik erklärte, und später hatte die Schule einen Teilzeit-Banddirektor. Willie begann als Kind zu singen und lernte Schlagzeug von einem Nachbarn und Klavier in der Kirche. Er lernte auch, den "Hambone" zu spielen - mit den Händen gegen Körperteile wie Brust und Oberschenkel, eine Technik, die von Sklaven entwickelt wurde, als ihre traditionellen Trommeln verboten wurden.

Nach dem Tod seiner Mutter zog Willie zu seinem Vater und besuchte die High School in Evansville IN. Im nächsten Jahr, 1946, log er im Alter von 14 Jahren über sein Alter, fälschte die Unterschrift seines Vaters und trat in die Armee ein, in der Erwartung, eine Karriere als Schlagzeuger zu entwickeln. Als die Band zu viele Schlagzeuger hatte und die Hörner (Mellophone spielen - "Peckhörner") die schwächste Sektion waren, meldete sich Willie freiwillig, das Horn zu lernen. Er lernte selbstständig aus einem Oscar-Franz-Methodenbuch und übte im Heizraum.

Als Willie 16 Jahre alt war und in der Band auf der abgesonderten Lockbourne Air Force Base in der Nähe von Columbus OH spielte, nahm er Unterricht bei Abe Kniaz, dem ersten Hornist des Columbus Philharmonic Orchestra. Er entdeckte, dass er falsche Fingersätze verwendet hatte und verbesserte bald seine Technik, seine musikalischen Kenntnisse und andere Kenntnisse unter der Anleitung von Kniaz. Während seiner Stationierung in Lockbourne lernte Willie seinen zukünftigen Duo-Partner Dwike Mitchell kennen. Willie lernte auf Dwikes Drängen auch Bass zu spielen und erwarb sein Abitur.

Willie verließ den Dienst, um an der Yale University zu studieren, an der er sowohl Bachelor- als auch Master-Abschlüsse hat. Als er 1954 seinen Master-Abschluss erhielt, versuchte er, eine Stelle bei einem amerikanischen Symphonieorchester zu gewinnen, stellte jedoch fest, dass schwarze Musiker in diesen Reihen noch nicht willkommen waren. Stattdessen nahm er eine Stelle beim Tel Aviv Symphony Orchestra an. Kurz vor seiner Abreise sah er sich zufällig die Ed Sullivan Show an und sah nicht nur Lionel Hamptons Band, sondern zu seiner Überraschung auch seinen Freund Dwike Mitchell am Klavier. Nachdem er seinen alten Freund kontaktiert hatte, wurde Willie eingeladen, der Hampton-Band beizutreten, und so ging er nie nach Israel. 1955 verließen die beiden Freunde Hampton, um das Mitchell-Ruff Duo mit Willie an Horn und Bass zu gründen.

Seit 1955 hat das Duo in den Vereinigten Staaten, Asien, Afrika und Europa umfassend Jazz aufgenommen, gespielt und Vorträge gehalten. Sie hatte den Vorteil, erinnert sich Willie, die günstigste Gruppe im Jazz zu sein, und wurde daher als zweiter Act mit den besten und teuersten Bands des Tages gebucht - Dizzy Gillespie, Louis Armstrong, Duke Ellington, Count Basie - in Birdland, The Embers, Village Vanguard, Basin Street East und andere führende Nachtclubs. Sie alle ritten auf dem Gipfel einer der populärsten Epochen des Jazz - einer Ära, die mit dem Aufkommen des Rocks und der Dominanz des Fernsehens bald enden sollte.

In den späten 1950er Jahren tourten sie für eine Gruppe namens Young Audiences, spielten und demonstrierten Jazz für Schüler in Grund- und Oberschulen, und seit Mitte der 1960er Jahre ist und ist ihr Hauptformat das College-Konzert. Sie geben 60 oder 70 pro Jahr auf dem College-Campus. Es war das Mitchell-Ruff Duo, das 1959 den Jazz in die Sowjetunion einführte, indem es an Konservatorien in Leningrad, Moskau, Kiew, Jalta, Sotschi und Riga spielte und unterrichtete; und es war das Mitchell-Ruff Duo, das 1981 den Jazz nach China brachte, indem es an Konservatorien in Shanghai und Peking spielte und unterrichtete. Vor der ersten Reise brachte Willie sich Russisch, seine siebte Sprache, bei, und vor der zweiten Reise lernte er Mandarin-Chinesisch und konnte so seinen Zuhörern die Wurzeln und die Abstammung des amerikanischen Jazz in ihrer eigenen Sprache erklären Klavier.

Willie trat 1971 der Fakultät in Yale bei und unterrichtete Musikgeschichte, Kurse in Ethnomusikologie, ein interdisziplinäres Seminar über Rhythmus und einen Kurs über Instrumental Arranging. Er ist Gründungsdirektor des Duke Ellington Fellowship Program in Yale, einer gemeindebasierten Organisation, die erstklassige Künstler fördert und mit Yale-Studenten und jungen Musikern des New Haven Public School Systems aufführt. Das Programm bringt die Giganten der schwarzen amerikanischen Musik das ganze Jahr über nach New Haven, um in Yale und an den überwiegend schwarzen öffentlichen Schulen der Stadt zu unterrichten: Sänger wie Odetta und Bessie Jones, Arrangeure wie Benny Carter, Stepptänzer wie Honi Coles und Instrumentalisten wie Charlie Mingus und Dizzy Gillespie.

Willies Memoiren von 1992, Ein Aufruf zur Versammlung, wurde mit dem Deems Taylor ASCAP Award ausgezeichnet. Er hat auch viel über Paul Hindemith, einen seiner Lehrer in Yale, und über seine berufliche Verbindung mit den amerikanischen Komponisten Duke Ellington und Billy Strayhorn geschrieben. Strayhorn schrieb eine Suite für Horn und Klavier für Willie und Dwike. Seine Zusammenarbeit mit dem Yale-Geologen John Rodgers über die musikalische Astronomie des Wissenschaftlers Johannes Kepler aus dem 17. Willie hat auch über Musik und Tanz in Russland und über die Einführung des amerikanischen Jazz in China geschrieben. Der Film ist für ihn auch ein wichtiges Lehrmittel, und er hat die Pygmäen der Zentralafrikanischen Republik, die Meistertrommler von Bali, die Stammesangehörigen des Senegal und verschiedene andere abgelegene Gesellschaften besucht, um Filme über ihre Trommelmusik und Sprache zu drehen.

Willie wurde 2001 zum IHS-Ehrenmitglied gewählt. 2005 gaben er und Dwike ein mitreißendes Konzert im Northeast Horn Workshop in Purchase NY mit Ruffs ehemaligem Lehrer Abe Kniaz im Publikum. Willie sagte: "Wie viele Leute geben mit 73 Jahren ein Konzert und haben ihren Lehrer im Publikum?" Willie erinnert sich, dass ihm gesagt wurde, dass Musik nichts bedeutet, es sei denn, sie erzählt eine Geschichte, und so spielt er sie immer noch.

 

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