Willkommener Gast

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Willie Ruff war einer der Pioniere des Horns im Jazz, trat als Duo an Tausenden von Schulen und Hochschulen auf und war ein internationaler Botschafter der Musik von Afrika bis Russland und China.

Willie wurde in Sheffield, Alabama, geboren, in der Gegend namens Muscle Shoals, berühmt für Süßwassermuscheln, W.C. Handy, Helen Keller und Musikaufnahmestudios. Willie war eines von acht Kindern und sein Vater verließ die Familie, bevor Willie ein Jahr alt war. Seine Mutter starb an Tuberkulose, als Willie 13 Jahre alt war.

Die Schulen waren zu dieser Zeit getrennt und Willie besuchte eine schlechte Schule für Schwarze, aber die Lehrer schätzten Musik. Willie erinnerte sich an einen Besuch von W.C. Handy, der Trompete spielte und den Schülern seine Musik erklärte, und später hatte die Schule einen Teilzeit-Banddirektor. Willie begann als Kind zu singen und lernte Schlagzeug von einem Nachbarn und Klavier in der Kirche. Er lernte auch, die „Hambone“ zu spielen – wobei er mit den Händen Teile des Körpers wie Brust und Oberschenkel berührte, eine Technik, die von Sklaven entwickelt wurde, als ihre traditionellen Trommeln verboten waren.

Nach dem Tod seiner Mutter zog Willie zu seinem Vater und besuchte die High School in Evansville, Indiana. Im darauffolgenden Jahr, 1946, im Alter von 14 Jahren, log er über sein Alter, fälschte die Unterschrift seines Vaters und trat in die Armee ein, in der Erwartung, eine Karriere als Schlagzeuger zu entwickeln. Als die Band zu viele Schlagzeuger hatte und die Bläser (die Mellophone spielten – „Peck Horns“) der schwächste Teil waren, meldete sich Willie freiwillig, um das Hornspielen zu erlernen. Er lernte selbstständig aus einem Oscar-Franz-Methodenbuch und übte im Heizungskeller.

Als Willie 16 Jahre alt war und in der Band der getrennten Lockbourne Air Force Base in der Nähe von Columbus, Ohio, spielte, begann er Unterricht bei Abe Kniaz, dem ersten Hornisten im Columbus Philharmonic Orchestra, zu nehmen. Er entdeckte, dass er falsche Fingersätze verwendet hatte und verbesserte bald unter Kniaz‘ Anleitung seine Technik, seine musikalischen Kenntnisse und andere Kenntnisse. Während seiner Stationierung in Lockbourne lernte Willie seinen zukünftigen Duo-Partner Dwike Mitchell kennen. Willie lernte auf Drängen von Dwike auch Bass spielen und erwarb seinen High-School-Äquivalent-Abschluss.

Willie verließ den Dienst, um an die Yale University zu gehen, wo er sowohl einen Bachelor- als auch einen Masterabschluss erwarb. Nach seinem Masterabschluss im Jahr 1954 versuchte er, eine Stelle bei einem amerikanischen Symphonieorchester zu ergattern, stellte jedoch fest, dass schwarze Musiker in diesen Reihen noch nicht willkommen waren. Stattdessen nahm er eine Stelle beim Tel Aviv Symphony Orchestra an. Kurz bevor er gehen sollte, schaute er sich zufällig die Ed Sullivan Show an und sah nicht nur Lionel Hamptons Band, sondern zu seiner Überraschung auch seinen Freund Dwike Mitchell am Klavier. Nachdem er seinen alten Freund kontaktiert hatte, wurde Willie eingeladen, der Hampton-Band beizutreten, und so reiste er nie nach Israel. 1955 verließen die beiden Freunde Hampton, um mit Willie an Horn und Bass das Mitchell-Ruff-Duo zu gründen.

Das Duo nahm in den Vereinigten Staaten, Asien, Afrika und Europa zahlreiche Aufnahmen zum Thema Jazz auf, trat dort auf und hielt Vorträge. Willie erzählte, dass sie den Vorteil hatte, die günstigste Gruppe im Jazz zu sein, und deshalb wurde sie als zweiter Act mit den besten und teuersten Bands der Zeit – Dizzy Gillespie, Louis Armstrong, Duke Ellington, Count Basie – gebucht Birdland, The Embers, Village Vanguard, Basin Street East und andere führende Nachtclubs. Sie alle standen auf dem Höhepunkt einer der populärsten Epochen des Jazz – einer Ära, die bald mit dem Aufkommen des Rock und der Dominanz des Fernsehens enden sollte.

In den späten 1950er Jahren tourten sie viel für eine Gruppe namens Young Audiences, spielten und demonstrierten Jazz für Schüler in Grundschulen und weiterführenden Schulen, und seit Mitte der 1960er Jahre war ihr Hauptformat das College-Konzert. Sie gaben jährlich 60 bis 70 Konzerte auf dem Universitätsgelände. Es war das Mitchell-Ruff-Duo, das 1959 den Jazz in die Sowjetunion einführte und an Konservatorien in Leningrad, Moskau, Kiew, Jalta, Sotschi und Riga spielte und unterrichtete. und es war das Mitchell-Ruff-Duo, das 1981 den Jazz nach China brachte und an Konservatorien in Shanghai und Peking (heute Peking) spielte und unterrichtete. Vor der ersten Reise brachte sich Willie Russisch, seine siebte Sprache, selbst bei, und vor der zweiten Reise lernte er Mandarin-Chinesisch, wodurch er seinen Zuhörern in ihrer eigenen Sprache die Wurzeln und Abstammungslinien des amerikanischen Jazz erklären konnte, wobei Dwike es weiter vorführte das Klavier.

Willie trat 1971 der Fakultät in Yale bei und unterrichtete Musikgeschichte, Kurse über Ethnomusikologie, ein interdisziplinäres Seminar über Rhythmus und einen Kurs über Instrumentalarrangement. Er war Gründungsdirektor des Duke Ellington Fellowship Program in Yale, einer gemeindebasierten Organisation, die erstklassige Künstler fördert, die Yale-Studenten und junge Musiker des New Haven Public School Systems betreuen und mit ihnen auftreten. Das Programm brachte das ganze Jahr über die Giganten der schwarzen amerikanischen Musik nach New Haven, um in Yale und an den überwiegend schwarzen öffentlichen Schulen der Stadt zu unterrichten: Sänger wie Odetta und Bessie Jones, Arrangeure wie Benny Carter, Stepptänzer wie Honi Coles und Instrumentalisten wie Charlie Mingus und Dizzy Gillespie.

Willies Memoiren von 1992, Ein Aufruf zur Versammlung, wurde mit dem Deems Taylor ASCAP Award ausgezeichnet. Er schrieb auch ausführlich über Paul Hindemith, einen seiner Lehrer in Yale, und über seine berufliche Verbindung mit den amerikanischen Komponisten Duke Ellington und Billy Strayhorn. Strayhorn schrieb eine Suite für Horn und Klavier für Willie und Dwike. Seine Zusammenarbeit mit dem Yale-Geologen John Rodgers über die Musikastronomie des Wissenschaftlers Johannes Kepler aus dem 17. Jahrhundert führte zu einer wichtigen „Planetarium für das Ohr“-Aufnahme, die in zahlreichen internationalen Astronomiezeitschriften veröffentlicht wurde. Willie schrieb auch über Musik und Tanz in Russland und über die Einführung des amerikanischen Jazz in China. Der Film war für ihn auch ein wichtiges Lehrmittel, und er besuchte die Pygmäen der Zentralafrikanischen Republik, die Meistertrommler von Bali, die Stammesangehörigen Senegals und verschiedene andere abgelegene Gesellschaften, um Filme über ihre Trommelmusik und Sprache zu drehen.

Willie wurde 2001 zum IHS-Ehrenmitglied gewählt. 2005 gaben er und Dwike ein mitreißendes Konzert im Northeast Horn Workshop in Purchase, New York, mit Ruffs ehemaligem Lehrer Abe Kniaz im Publikum. Willie sagte: „Wie viele Menschen geben im Alter von 73 Jahren ein Konzert und haben ihren Lehrer im Publikum?“ Willie erinnerte sich, dass man ihm gesagt hatte, dass Musik nur dann eine Bedeutung habe, wenn sie eine Geschichte erzählte, und so spielte er es auch.

Willies Unterricht basierte auf dem Geschichtenerzählen durch Melodien. Es war ihm ein Anliegen, Talente zu fördern und die musikalische Vielfalt zu feiern. Über die Auszeichnungen und Erfolge hinaus war Willie für viele ein Freund. Seine Wärme, Demut und Unterstützung berührten das Leben der Menschen, denen er begegnete. Sein Tod hinterlässt eine Lücke im musikalischen Bereich.

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